La polis, ciudad-estado


Polis de Atenas

Lentamente, los griegos comenzaron a crear el ideal de la polis, una comunidad autónoma formada por una ciudad principal y una pequeña franja de tierra laborable a su alrededor. Para nuestra mentalidad moderna, la polis no es más que una ciudad independiente, y tampoco muy grande, de modo que la llamamos una «ciudad-Estado». (La palabra Estado alude a todo región no sometida a dominio externo.)

Para las personas del mundo moderno que viven en gigantescas naciones,  es importante hacerse una idea del pequeño tamaño de la polis griega. La ciudad-Estado media tenía, aproximadamente, unos 80 kilómetros cuadrados de superficie, es decir que los límites urbanos de Arkon, en Ohio.

Cada ciudad-Estado se consideraba una nación separada y catalogaba como «extranjeros» a las personas de otras ciudades-Estados. Cada una tenía su propio gobierno, sus propias fiestas, sus propias tradiciones, e incluso hacían la guerra unas con otras. Contemplar la Grecia en este periodo es como observar un mundo en miniatura.

Sin duda, las ciudades-Estado de una región particular a menudo trataban de formar unidades mayores. En Beocia, por ejemplo, Tebas, por ser la ciudad más grande habitualmente esperaba desempeñar un papel más dirigente y tomar las decisiones políticas. Pero la ciudad beocia de Orcómeno, situada a unos 30 kilómetros al noroeste de Tebas, había sido poderosa en tiempos micénicos y nunca lo olvidó. Por ello perpetuamente luchaba con Tebas por el predominio de Beocia. La ciudad beocia de Platea, a unos 15 kilómetros al sur de Tebas, también siempre fue hostil a Tebas.

Aunque Tebas logró dominar Beocia, su fuerza se agotaba en estas luchas internas y todo ejército que amenazara a Tebas podía contar siempre con la ayuda de las ciudades-Estado beocias rivales. Como resultado, de esto, Tebas nunca pudo hacer sentir verdaderamente su fuerza en Grecia, excepto durante un breve periodo, al que nos referiremos en el capítulo 11.

Lo mismo puede decirse de otras regiones. En muy gran medida, el poder de cada ciudad-Estado era neutralizado por sus vecinos, y todos eran débiles finalmente. Las únicas dos ciudades que lograron dominar regiones considerables fueron Esparta y Atenas, las «grandes potencias» del mundo griego.

Sin embargo, aun ellas eran pequeñas. El territorio de Atenas era aproximadamente como el de Rhode Island, el Estado más pequeño de Estados Unidos. La superficie de Esparta era como Rhode Island mas Delaware, los dos Estados más pequeños de Estados Unidos.

Tampoco las poblaciones eran muy grandes. Atenas, en el momento de su esplendor, tenía una población de unos 43.000 ciudadanos adultos de sexo masculino, cifra enorme para una polis griega. Por supuesto, había también mujeres, niños, extranjeros y esclavos en Atenas, pero aún así la población total no puede hacer sido superior a los 250.000, que es aproximadamente la población de Wichita Kansas.

Pero hasta esa cifra parecía demasiado grande a los griegos de épocas posteriores, que trataron de elaborar teorías sobre cómo debía ser una ciudad-Estado bien administrada. Estimaban que el ideal, era quizá 10.000 ciudadanos; de hecho, la mayoría de las ciudades-Estados solo tenían 5.000 o al menos. Entre ellas se contaba la «gigantesca» Esparta, de cuyos habitantes muy pocos eran admitidos como ciudadanos.

Sin embargo, las diminutas ciudades-Estado elaboraron sistemas de gobiernos tan útiles que han resultado ser más adecuados a los tiempos modernos que las simples monarquías autoritarias de los grandes imperios Orientales que rodeaban Grecia. Todavía hoy, a la técnica del gobierno le llamamos «política» de la polis griega, y una persona dedicada a la tarea de gobernar es un político. (Más obvio es el hecho de que a los protectores armados de una ciudad se los llama su «policía»)

Isaac Asimov. Los griegos. Una gran aventura. Alianza Editorial. Madrid, 1981 p. 25-27

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Acerca de Rodrigo Pérez

Profesor de Historia UDLA Estudiante de Magister en Historia Mención Historia Universal UAI
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